Jag trodde att mitt uppdrag kunde bära mitt företag, men jag behövde också en bra produkt

Jag trodde att mitt uppdrag kunde bära mitt företag, men jag behövde också en bra produkt

2017 bodde jag i Malawi, ett litet landlåst land i sydöstra Afrika som – även om det är geografiskt fantastiskt och fullt av leenden – också är bland de fattigaste länderna i världen. Efter det första besöket 2012 blev jag direkt kär i människorna och bestämde mig för att flytta hit på heltid för att lära av och investera i lokalsamhället. Och efter månader av samtal med samhällsledare för att höra deras berättelser och behov och de Lösningar Jag kände att att hjälpa till att förbättra tillgången till jobb och sociala program var det största sättet jag kunde göra en positiv inverkan på denna plats som jag nu kallar hem.

På den tiden verkade det väldigt enkelt: jag skulle skapa jobb genom att skapa en produkt som vi kunde sälja i Amerika för att samla in pengar, och sedan hjälpa till att höja samhället genom att starta sociala program och bidra till den lokala ekonomin. Som en smyckesälskare trodde jag naivt att jag kunde lära människor utan bakgrund i smyckesframställning hur man gör kvalitetssmycken (en färdighet som jag inte hade någon erfarenhet av). År 2018 föddes alltså smyckesföretaget Yewo med social påverkan.

Men själva smycket till den ekvationen var en eftertanke.

Eftersom dessa frågor i Malawi var så relevanta för mig, tänkte jag att om jag delade vårt uppdrag med andra människor så skulle de genast vilja stödja oss oavsett vad vi faktiskt sålde.

Jag började arbeta med tre personer från Manchewe Village för att skapa vår första smyckelinje. Vår tidiga design och hantverk var minst sagt dåligt: ​​hamrade mynt, träbitar med tillfälliga hål och kyckling- och vaktelfjädrar vi hittade över hela byn. Vi hade en blandning av 20 olika mönster, varav inget såg ut som en stickad linje. Vi använde inte rätt teknik eller verktyg för att göra smyckena, så många bitar skulle falla isär snabbt. Vår förpackning var tunt papper, men vi lät hantverkare skriva på det i hopp om att folk skulle förlåta det lägre kvalitetsarbetet till förmån för effekten.

Jämförelsebilder sida vid sida av två olika typer av smyckesstilar
Tidiga Yewo-designer (till vänster) jämfört med dagens Yewo-designer.

När jag tog med våra smycken till marknader eller erbjöd potentiella kunder i grossistledet var jag drivande för vår berättelse: Vi är en gräsrotssamhällesutveckling för att stödja ett av de fattigaste länderna i världen, och om du köper dessa örhängen kan du hjälpa till.

För mig var tillvägagångssättet övertygande, men folk tenderar att fokusera på uppgiften och fokusera på produkten. De flesta var inte intresserade av att köpa, och de som gjorde det verkade motiveras mer av medlidande än något annat. Ibland kommer kunder in senare med klagomål på kvaliteten, eller så köper de helt enkelt inte av oss igen. De flesta butiker vi kontaktade svarade aldrig, och de som gjorde det skickade feedback baserat på produkt snarare än beställningsformulär.

Under tiden har jag fokuserat mycket av min energi på att starta sociala program för att skapa lika villkor: en lokal förskola, ett mikroföretags- och mikrolåneprogram för kvinnor och ett utbildningsprogram. Allt detta är tänkt att stödjas av vår smyckeförsäljning – men den försäljningen var inte tillräckligt hög för att ge de intäkter vi behövde.

Kort sagt, verksamheten kämpade, vi hade inte den positiva inverkan vi hade hoppats på, och jag kände mig hela tiden besegrad och utspridd. Det var då jag insåg att vår uppgift ensam inte räckte – vi behövde få en hög produkt som folk också var glada över att köpa.

Under de senaste två åren har jag börjat flytta mitt fokus till att förändra företagets kurs genom att skapa en produkt som kunderna inte kan vänta med att köpa, vilket i sin tur har stöttat våra mål för social påverkan mer än jag någonsin föreställt mig möjligt. Så här gjorde jag.

Jag lägger vårt inflytande på den bakre brännaren (istället för vårt)

Det första jag var tvungen att göra var att vända mitt inre manus kring den viktigaste aspekten av vårt arbete – och där jag därför behövde spendera huvuddelen av min tid och resurser. Efter att ha insett att våra kunder drogs till en välgjord, designdriven produkt och sett uppdraget och den etiska historien bakom det som en belöning, behövde jag återgälda mina ansträngningar.

Det innebär, åtminstone på kort sikt, att minska och stänga några av våra sociala program. Eftersom jag var så involverad i samhällets dagliga behov var det svårt för mig att göra det här. Men jag var tvungen att komma ihåg att mina kunder i USA inte var lika uppslukade av de problem som malawier stod inför som jag var – de hade sina egna liv, med saker närmare hemmet som de brydde sig om. Jag insåg att att skapa en önskvärd produkt, inte bara berätta för dem om ett annat problem med världen, skulle göra försäljningen lättare (vilket i slutändan skulle få större inverkan).

Det innebär också att minska vår produktionslinje och göra den forskning och utveckling vi borde ha gjort innan lanseringen. Min partner Kyle gick med i Yewo vid den här tiden, och tillsammans började vi prata med vänner och kunder i USA om vad de letade efter i sina smycken, lärde oss om trender i branschen och gick kurser från professionella juvelerare. Vi lärde oss mycket under den här tiden, vilket förde oss tillbaka till Malawi och började träna vårt nya team för att tillverka rätt smycken som kommer att stå sig över tiden.

Jag tog kundfeedback på allvar (istället för att vara defensiv)

När jag först startade företaget var jag envis och lite ovillig att acceptera konstruktiv kritik. När kunder eller butiksägare sa att de inte gillade vår design, sa jag till mig själv att de inte var vår idealkund. När någon klagade på kvaliteten blev jag frustrerad över att de inte var mer förlåtande med tanke på allt värdefullt arbete vi gjorde bakom kulisserna.

Men allt förändrades när jag började se klienten som hjälten i vår berättelse. Även om vårt uppdrag är att ge möjligheter för malawier, är våra kunder de intressenter som i slutändan kommer att hjälpa oss att uppnå detta. Vårt fokus varje dag ska vara att få dem att känna sig uppskattade så att de brinner för vår produkt och vill fortsätta stödja vårt arbete.

Jag har lärt mig att ta hänsyn till all feedback vi tidigare har fått, samt ställa obekväma frågor till våra befintliga kunder om deras upplevelse. Vi har skapat undersökningar på Instagram, mailat våra partnerbutiker och pratat med människor ansikte mot ansikte om deras ärliga tankar om våra smycken – som inte var lätta att höra, men väl värda det.

Vi har lärt oss att människor vill investera i enkla vardagssmycken, så vi minskade vår design för att fokusera på en mer strömlinjeformad, minimal look. Boutiqueägare gav oss feedback om att renare, tjockare förpackningar sålde bättre, så vi ändrade designen. På senare tid har vi hört många kundklagomål om kopparfärgning över tid, så vi bestämde oss för att uppgradera till guldplätering. Detta var en pågående process för att göra förändringar, få mer feedback och förbättra produkten.

Det var svårt att höra konstruktiv feedback när jag kände att jag gjorde mitt bästa. Men jag insåg också att det är fantastiskt att ha människor som bryr sig tillräckligt mycket om vad vi gör för att ge konkret information om hur vi kan förbättra oss. I slutändan, när en kund köper något de gillar, är det en win-win för dem, för företaget och för uppdraget.

Du investerade på lång sikt (snarare än en snabb försäljning)

Slutligen var vi tvungna att ändra vårt synsätt från att göra produkten (och, i förlängningen, den ekonomiska effekten) så snabbt som möjligt, till att vara villiga att investera i saker som skulle gynna vårt företag och vårt uppdrag på lång sikt.

Till exempel, i början av tillverkningen av våra smycken hade vi ingen elektricitet, vilket innebar att vi bara kunde använda handverktyg i verkstaden. Vi gjorde vårt bästa för att improvisera genom att limma knapparna med epoxi, eller slipa allt för hand istället för att använda en smyckeskopp. Men efter att ha tittat närmare på vår produkt och funderat över våra långsiktiga mål bestämde vi oss för att ta steget 2020 och investera våra personliga besparingar och ett lån (cirka 30 000 USD) för att få den nödvändiga solenergin samt rätt utrustning , maskiner, material och utbildning av vårt team för att producera en verkligt högkvalitativ produkt.

Det var läskigt att få ut de pengarna, men investeringarna gav resultat: vår verksamhet har sedan dess växt exponentiellt och du kan nu hitta Yewo-smycken i över 80 butiker runt om i världen.

Och i takt med att vår verksamhet växer, växer vårt team och vårt inflytande också. Vi kan nu förse våra 15 anställda med mycket konkurrenskraftiga löner plus sociala förmåner (inklusive betalda semesterdagar, pensionsförmåner, sjukförsäkring och tillgång till räntefria lån).

Så i slutändan kommer hela min resa tillbaka till uppdraget.

Vi har sett våra anställda frodas inte bara genom att lära sig och bemästra en helt ny kompetens, utan också genom att investera i sin familj och samhället utanför arbetet. Tack vare vår smyckeförsäljning kan våra hantverkare nu skicka sina barn till bra skolor, bygga starka hem, investera i solenergi och till och med starta eget företag. kung Företag. De hjälpte till att förbättra den här byn i norra Malawi genom att helt enkelt ha pengar för att anställa andra människor att arbeta i deras trädgård, anställa lokala byggare och investera i lokala produkter och butiker.

Dessutom har vi under de senaste två åren återinvesterat våra vinster i sociala program som nu kan stå hållbart på egen hand, såsom ett lokalt trädplanteringsinitiativ, månadslöner för två lärare på en närliggande grundskola för att hjälpa till att minska klassstorleken , och ett stipendieprogram Yewo för att ge stipendier för föräldralösa ungdomar att gå på gymnasiet.

Återigen är allt detta möjligt tack vare en kvalitetsprodukt som drivs av design. Vårt djupare uppdrag är fortfarande en del av vårt varumärke och marknadsföring: till exempel delar vi regelbundet insikter bakom kulisserna om vad vi gör på plats i Malawi på våra sociala medier, och vi arbetar på en årlig rapport till dela den effekten på ett mer professionellt sätt. Men kunderna lockas till en början till oss för utsökta smycken.

Kort sagt, vi har förbättrat den lokala ekonomin mer än jag trodde var möjligt. Men för att komma dit var jag tvungen att fokusera först på att skapa en produkt som människor älskar på egen hand – uppdrag eller inte.

Leave a Reply

Your email address will not be published.